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比扫雷还古老的游戏:6000万人玩疯了

手机行情 极客公园 2021-03-04 09:09:08
[摘要]过去一年,中村光在游戏直播平台 Twitch 上人气飙升,成为直播界一颗冉冉升起的新星。

  过去一年,中村光在游戏直播平台 Twitch 上人气飙升,成为直播界一颗冉冉升起的新星。

  他的直播内容不是英雄联盟、堡垒之夜或 Minecraft 等热门游戏,而是国际象棋,一款有着上千年历史的游戏。象棋本身没什么商业立足点:它的玩法规则不属于任何公司或个人,商业化的可能性早已被研究透了。某种程度上,你可以说它是一个「开源项目」。

  但在一系列复杂因素的催化下,国际象棋正焕发新生。在线象棋平台 Chess.com 上,每天都有40多万棋手同时在线下棋,这个数字能在 Steam 热门游戏排行榜上排到第三,超过 PUBG、GTA5、彩虹六号等游戏,仅次于 Dota2和 CS:GO。

  中村光是这一切的「原爆点」。他曾是美国历史上最年轻的「象棋特级大师」,目前棋力世界排名20位。更重要的是,他引领了国际象棋直播的潮流。在他的带领下,国际象棋成为了 Twitch 热门直播分类。

  几周前,线上锦标赛 PogChamps 举办期间,国际象棋一度成为了 Twitch 上观看人数最多的游戏。

  象棋天才,直播鬼才

  中村光是美国象棋界的巅峰人物之一。

  日裔美籍的他出生于1987年,2岁就随家人来到美国,算半个土生土长的美国人。他7岁开始接触国际象棋,15岁就获得了国际象棋领域的最高头衔「特级大师」,打破了「最年轻特级大师」的记录。

  中村光五次问鼎美国象棋锦标赛冠军。巅峰时期,他的棋力排位分最高达到2816,位居世界第二。2016年的国际象棋奥林匹克比赛上,他帮助美国队赢得了一枚金牌。直到现在,他的棋力仍排在世界20位。

  但现在,中村光早已不只是一个「职业棋手」这么简单,他有了另一个身份,Twitch 明星主播。

  2017年,中村光开始在 Twitch 上尝试直播象棋。早期,他的重心并没有放在直播上,偶尔开一场直播,观众也只有几百人。但他想出了一系列有「节目效果」的直播方式,比如「下快棋」,在极短的时间内打败对手;「下盲棋」,蒙住眼睛,仅凭对方报出的行动,就记住棋盘的每一手变化;「让子棋」,在少一个甚至多个关键棋子的情况下,打败对手。

  去年3月,新冠疫情开始在美国肆虐,各种线下象棋比赛、活动停办。中村光开始增加自己的直播频次、时长。很快,他开始和观众产生一种正反馈,直播间的平均观看人数从2000迅速飙升至20000,订阅人数也疯狂增长。到夏天的时候,他已经有了40万订阅观众。

  中村光的确是一个「直播鬼才」。他擅长下快棋,战术风格非常激进,他在很多快棋项目上排名世界前列。那些几分钟就结束的快棋对局,显然比几个小时的普通棋局更适合拿来直播。而且,大部分职业棋手往往性格内向,即使开了直播,也常常只是沉默着专注于自己的对局。相比之下,中村光不仅有过硬的象棋实力,也具备开朗、讨人喜欢的性格。

  他会在直播时浏览 Reddit 上与自己相关的讨论,应粉丝要求观看 YouTube 上的鬼畜视频,与弹幕互动。他懂得如何经营自己的「直播人设」,会和其他主播一起给美国快餐店排名,引发弹幕疯狂讨论。他还经常沉迷于 Windows XP 自带的「三维弹球」游戏,在一场关键对局中抽时间吃一口沙拉。这些都变成了关于他的「梗」。

  中村光展现出的个人魅力,也吸引了其他主播的注意。去年4月,中村光与退役的守望先锋职业选手,Twitch 订阅数排名第4的明星主播 xQc 合作,给后者上了一堂国际象棋课。这成为中村光获得巨大关注的重要转折点,之后他开始与更多明星游戏主播合作直播,进行一些具有教学意义的对局,或指导他们进行对局。在这些合作直播的催化下,中村光名声大振。

  这样的教学直播,让中村光逐渐成为了一个「慈父」式的角色,这勾起了很多观众童年学习象棋的记忆。而「怀旧」恰好是 Twitch 社区文化的重要组成部分。中村光的成功,一方面要归功于他对互联网流行趋势、「梗」的敏锐嗅觉,另一方面也在于他击中了某种怀念过去的集体情绪。

  「他证明了,无论多么无聊的游戏,只要你找到了合适的人去播,这个东西就都可以在 Twitch 上火起来。」Twitch 主播的 Destiny 这样评价中村光。

  现在,中村光在 Twitch 上拥有110万订阅观众,与 LCS、LCK 等英雄联盟官方赛事频道相当。

  一盘更大的棋

  中村光直播下棋并非心血来潮,在他的背后,有人在下一盘更大的棋。

  回到2017年,促使中村光在 Twitch 上开直播的「幕后推手」,是一个叫 Chess.com 在线象棋平台。中村光自己开玩笑说,这家公司的「首席象棋官」(Chief Chess Officer),Daniel Rensch 把他锁在一个小房间里,告诉他如果想获得赞助合同,就必须开直播。

  在中村光直播的过程中,Chess.com 也提供了很多帮助。2018年,公司组织建立了一只小团队,参与帮助中村光解决一些直播方面的技术问题,提升质量。

  这家公司成立于2007年,起步并不早。那时国际象棋已经是一个有点「古老」的项目。象棋游戏的数字化、AI 引擎也不是什么新概念。早在1997年,IBM 开发的专门用于分析国际象棋的超级计算机「深蓝」,就已经击败了当时的国际象棋世界冠军卡斯巴罗夫。宣布了 AI 对人的「算力碾压」。

  某种程度上,国际象棋热度相对低迷,给 Chess.com 提供了一个绝佳的发展机会。当时人们普遍认为,象棋没多少商业上的价值潜力,在线象棋平台也很难做出自己的技术门槛。

  2005年,创始人 Erik Allebest 没花多大力气就买到了 chess.com 这个域名。凭借更好记的域名,Chess.com 于2007年正式上线,并很快成为了主流的线上象棋平台。之后,它接手了另一家象棋网站 chesspark,后者的创始团队认为象棋领域缺乏商业机会,直接抛弃公司去做搜索引擎了。

  从2007到2017的十年间,Chess.com 成为了最主流的线上国际象棋平台,笼络了2000万注册玩家,统治了这个「小众领域」。但它并不甘心于此,这家公司还有更大的野心。

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  Chess.com 早已是世界上最主流的国际象棋平台|Chess.com

  2018年,Chess.com 收购了一个国际象棋 AI 引擎 Komodo,后者被认为是当时最先进的 AI 算法引擎。围绕算法引擎,Chess.com 开发了一系列辅助功能,比如「复盘分析」,让棋手可以在复盘过程中发现自己的失误和错过的机会。他们还开发了「象棋残局解谜」游戏,让新人棋手可以在解密过程中,熟悉象棋游戏中一些基本的战术策略、公式。

  利用 AI 引擎,Chess.com 工程师还开发了几十种「具有不同性格的 AI 对手」。他们收集了很多国际象棋传奇人物的对局数据,基于这些数据打造了具有这些传奇棋手风格的 AI。其中部分 AI 还会根据玩家的落子,对后续的走法进行自适应调整,尽可能模拟一个「旗鼓相当的对手」,而不是单纯地碾压玩家。

  做这一切的目的只有一个:降低国际象棋的学习门槛,用丰富的功能、AI 工具,帮助更多对象棋感兴趣的人学习象棋、磨练棋力。

  最后,Chess.com 还要想办法让更多人了解国际象棋。它瞄准了「直播」。这个概念在互联网行业或许早已不新鲜,但对于有千年历史的象棋来说,绝对是一个全新的媒介形式。

  2018年,Chess.com 和 Twitch 建立了合作关系,开始赞助、鼓励棋手到 Twitch 上直播下象棋,其中就包括中村光。Chess.com 负责商业发展的副总裁 Nick Barton 在接受采访时表示,「考虑到象棋项目的受众规模和市场潜力,我们瞄准了直播领域的『腰部流量』,希望借此获得增长。」

  反馈来得很快。两年之后,中村光成了明星主播,签约美国知名电竞战队 TSM,粉丝突破100万。国际象棋直播正在成为一种新潮流,今年1月,Twitch 用户一个月就看了1830万小时的国际象棋直播,相当于2019年全年收看时长。而且直播热度也顺利转化为了 Chess.com 的用户增长。自2017年至今,Chess.com 注册玩家数翻了快三倍,从2000万增长到5700多万。

  搞直播不只是 Chess.com 的一步好棋,对 Twitch 来说,这也是一桩美事。大部分电子游戏都有明确的版权归属,属于少数大公司。这意味着游戏公司理论上有权切断 Twitch 上自家游戏的直播。这件事目前不会发生,但如果直播的蛋糕越做越大,游戏公司自己也想入局的时候,情况就不好说了。毕竟类似的事情已经发生在 Netflix 身上了。而国际象棋作为一个「开源游戏」,出现类似情况的风险要低太多。而且,直播内容多元化,也是 Twitch 想看到的。

  2020年,疫情期间,Twitch 和 Chess.com 联合主办了第一届 PogChamps 线上象棋锦标赛。参加比赛的不是顶级象棋大师,而是 Twitch 上的明星主播们,中村光担任指导和解说。比赛获得巨大欢迎,打破了各种收视纪录。

  不久,第二届、第三届 PogChamps 也迅速筹办起来,热度节节攀升。

  老游戏的新玩法

  伴随着热度,中村光和 Chess.com 也引发了一些争议。

  国际象棋自古就具有的一定「精英属性」,底层、边缘人士都被这个社群排除在外。Netflix 最近大火的剧集《后翼弃兵》,讲述的就是上世纪5、60年代,女性天才棋手 Beth Harmon 在象棋界崭露头角,并最终击败苏联象棋世界冠军的故事。在那个时代,女性棋手都十分罕见。

  所以中村光直播陪「菜鸟」下棋的做法,被一部分人视为是谄媚的表现。他们认为,中村光为了流量、名声,浪费大量时间陪那些网红主播下棋,下一些娱乐性的「让子局」,而不是专注于磨练自身的棋力,这种做法会让国际象棋越来越世俗化、娱乐化。

  包括 Chess.com 举办的 PogChamps 比赛,因为参赛者少有真正棋力顶尖的大师级选手,也被一些专业象棋媒体的编辑视作一种「作秀」。这种比赛只是为了娱乐大众,获得流量,而不能通过比赛,将选手的棋力带向更高的巅峰。包括国际象棋领域的元老级人物,也在 Twitter 上发表评论,将 PogChamps 比作爆米花电影。

  实际上,国际象棋的终极目标早已改变。1997年,「深蓝」打败卡斯巴罗夫,从那一天起,AI 代表了人类在「棋力」这个维度上的巅峰。作为棋手,无论你再怎么孜孜不已地磨练棋力,也几乎不可能再战胜 AI。就像2017年,AlphaGo 战胜柯洁后,再也没有围棋选手打败过它。

  这些古老的,凝聚了人类智慧的游戏,必须拥抱新的「玩法」。

  借助直播带来的流量,和日益丰富完善的象棋玩法,Chess.com 注册玩家已经接近6000万,每日同时在线玩家接近50万,与很多主流网络游戏相当。除了广告,Chess.com 也在探索「订阅制」的商业模式,将一些高级分析功能打包成需要订阅的「升级包」,卖给用户。

  国际象棋曾经是一个非常精英主义的社区,棋手的价值完全由「排位分」定义。但现在,棋手的职业道路变得更宽了,直播带来的收益,能支持更多棋手留在职业领域。这个社群正在融入 Twitch,成为一个复杂的文化有机体。

  中村光也认为,Twitch、YouTube 等媒体平台对国际象棋的持续发展至关重要。针对国际象棋社群的精英主义氛围,他表示,自己只是棋力比别人强,并不意味着自己就比别人更聪明、更优秀。

  在一次直播中,中村光回忆起2005年,自己第一次赢得全美锦标赛冠军后,在酒店大堂和观众们一起下快棋,一直下到凌晨两三点。「我一直想把国际象棋带给大众」,中村光说。他希望自己能借助 Twitch,成为国际象棋的宣传大使,「我和其他主播一起下棋,一方面是希望他们能从下棋中感到快乐,另一方面也希望他们能发现一些巧妙的棋着,这就是我的终极目标。」

  有弹幕回应他,说自己之前从未下过国际象棋,因为喜欢的游戏主播和中村光一起下棋,勾起了自己对象棋的兴趣。

编辑:齐少恒

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